Qu'est-ce que c'est... and Qu'est-ce que c'est que ça/cela ? = What is... / What's that?

There are several ways to ask something to be explained with What is that/this/it? in French.

1.

C'est quoi ?What is it? / What is that? / What is this?

Qu'est-ce que c'est ?What's that?  /  What's this?  /  What is it?

Literally "what is it that it is?", it is pronounced [kess kuh say].

Note that est-ce is simply c'est inverted.

You can use C'est quoi [chose] ? or Qu'est-ce que c'est [chose] ?

C'est quoi le Sacré Cœur à Paris ?What is the Sacré Cœur in Paris?

Qu'est-ce que c'est un stylo ?What is a pen?

If you want to ask what something is by name, simply add the name of the thing after c'est quoi or qu'est-ce que c'est.
These are not the most elegant questions, but probably the most commonly used.

2.

Qu'est-ce que c'est que ça ?What is that?  /  What is this?

Qu'est-ce que c'est que cela ?What is that?  /  What is this?

Literally what is it that it is that that? (quite a mouthful!), this is pronounced simply [kess kuh seksah] and [kess kuh sek sullah].
Note that ça is the shortened form of cela.
Cela 
is quite formal, so you'll hear ça used much more frequently.


You can also use Qu'est-ce que c'est que + [something] :

Note: 'que' appears three times in this construction!

Qu'est-ce que c'est que le Sacré Coeur à Paris ?What is the Sacré Coeur in Paris?

Qu'est-ce que c'est qu'un stylo ?What's a 'stylo' - pen?

If you want to ask what something is by name, simply replace ça/cela with the name of the thing.
Remember to contract que into qu' if followed with a vowel or silent h.

3.

Qu'est-ce que cela ?What is this ?
What is that ?
This shorter form of the question is actually more formal in French, and will therefore require the more elegant cela.
You wouldn't say Qu'est-ce que ça ?.

You can also use Qu'est-ce que + [chose] :

Qu'est-ce que le Sacré Coeur à Paris ?What is the Sacré Coeur in Paris?

Qu'est-ce qu'un stylo ?What's a 'stylo' - pen?
 

Once again, if you want to ask what something is by name, simply replace cela with the name of the thing.
Remember to contract que into qu' if followed with a vowel or silent h.

ATTENTION: 
When asking What is this/that? in the context of a choice, as in Which one is that?, you will then use Questions: Quel, quels, quelle, quelles = Which / what ?.

Want to make sure your French sounds confident? We’ll map your knowledge and give you free lessons to focus on your gaps and mistakes. Start your Braimap today »

Learn more about these related French grammar topics

Examples and resources

C'est quoi le Sacré Cœur à Paris ?What is the Sacré Cœur in Paris?
Qu'est-ce que cela ?What is this ?
What is that ?
Qu'est-ce que c'est que ça ?What is that?  /  What is this?
Qu'est-ce que c'est un stylo ?What is a pen?
Qu'est-ce que c'est que cela ?What is that?  /  What is this?
C'est quoi ?What is it? / What is that? / What is this?
Qu'est-ce que c'est ?What's that?  /  What's this?  /  What is it?

more formal


Qu'est-ce qu'un stylo ?What's a 'stylo' - pen?
Qu'est-ce que le Sacré Coeur à Paris ?What is the Sacré Coeur in Paris?

Qu'est-ce que c'est que


Qu'est-ce que c'est que le Sacré Coeur à Paris ?What is the Sacré Coeur in Paris?
Qu'est-ce que c'est qu'un stylo ?What's a 'stylo' - pen?
I'll be right with you...