Sans que (+ ne explétif) + Le Subjonctif = Without doing

Look at these sentences:

Il est venu sans que tu le saches.He came without your knowing.

J'ai réussi sans qu'ils le veuillent.I managed without their wanting it.

On a tout décoré sans que vous soyez dérangés.We decorated everything without your being bothered (by it).

Nous sommes rentrés sans que le bébé fasse un bruit.We came home without the baby's making a sound.
 

To express without <someone's> + -ing verb (= without you doing) in French, you use:

sans que + subject the verb in Subjonctif présent or Subjonctif passé

 

ATTENTION:
With sans que, the use of the ne explétif is quite tricky, so look at these guidelines:

- If the main verb is NOT used with negations, then you CANNOT use the ne explétif.

- If the main verb is used with a negation, you can use the ne explétif, but it is considered optional:

Je ne partirai pas sans que tu ne m'embrasses pour me dire au revoir.I won't leave without your kissing me goodbye.

Ils n'ont pas parlé sans que vous ne les encouragiez.They didn't speak without your encouraging them.

 

When to use Subjonctif présent or Subjonctif passé ?

When the main clause is in Présent indicatif and the action after sans que takes place before it, you will use Subjonctif passé.
Ça fait une journée sans qu'il ait mangé.It's been a day without his eating.


When the main clause is itself in a past tense, then the question is whether the action after sans que is over at the time of the main clause or not:

* If it's still ongoing at the same time as the main clause, you'll use Subjonctif présent
Il est venu sans que tu le saches.He came without your knowing.
* If it's over before the action of the main clause, you'll use Subjonctif passé
Il est venu sans que tu l'aies su.He came without your knowing (at the time).

-> literally "He came without you having known."



See Understanding the 'ne' explétif

as well as other similar subordinating conjunctions:

Sans que (+ ne explétif) + Le Subjonctif = Without doing

À moins que + ne explétif + Le Subjonctif = Unless you do

Avant que + ne explétif + Le Subjonctif = Before I do

De peur que + ne explétif + Le Subjonctif = For fear that

 

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Examples and resources

J'ai réussi sans qu'ils le veuillent.I managed without their wanting it.
Nous sommes rentrés sans que le bébé fasse un bruit.We came home without the baby's making a sound.
Je ne partirai pas sans que tu ne m'embrasses pour me dire au revoir.I won't leave without your kissing me goodbye.
Il est venu sans que tu l'aies su.He came without your knowing (at the time).
Ils n'ont pas parlé sans que vous ne les encouragiez.They didn't speak without your encouraging them.
Il est venu sans que tu le saches.He came without your knowing.
On a tout décoré sans que vous soyez dérangés.We decorated everything without your being bothered (by it).
Ça fait une journée sans qu'il ait mangé.It's been a day without his eating.
How has your day been?